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语音助手“合体”忙

本文首发于航通社,原创文章未经授权禁止转载。航通社 微信:lifeissohappy 微博:@lishuhang

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11 月 28 日,小米 AIoT 开发者大会公布了与微软的一项重要合作:内置小米小爱同学的手机和智能硬件,将具有“召唤小冰”的能力。

例如,小米手机用户可以在“小爱同学”生效的时候说“召唤小冰”,或者形如“问下小冰今天有什么好电影”这样的指令临时调用小冰。反过来,当前已经是小冰的时候,就要说“召唤小爱同学”回到默认功能状态。

小米 AI 音箱、小米小爱音箱 mini、Yeelight 语音助手等其它接入小爱开放平台的智能硬件设备,最晚元旦前都可以上线召唤功能。

官方介绍,未来还在开发的新技能,包括两个 AI 一起与人类交流的可能性,有望首次将 AI 群聊带入家庭场景。

此前 Yeelight 语音助手已经可以在手机 App 中设置是让小爱同学还是小冰应答,但一次只能使用一种助手,并且不能用语音命令快速切换。

航通社注意到,近段时间来,越来越多的语音助手类产品都选择了相互召唤的方式,让不愿意顾此失彼的用户,不需要担心选择受限制,也不需要一次买两个智能音箱。

早在去年,微软的 Cortana(小娜)和亚马逊 Alexa 就宣布会有可以互相呼出的计划,不过该计划拖延了 1 年,今年 8 月才正式上线。

( https://www.cnet.com/how-to/how-to-use-alexa-and-cortana-together/ )

与前述小爱同学和小冰的合作类似,召唤指令是”Alexa, open Cortana.”以及”Hi Cortana, Open Alexa.”

用户可以将他们已有的 Alexa 用户信息和 Cortana 绑定,而无需担心中间需要重新注册新的帐号,导致旧有数据无法导入。

这可能就是两者合作拖延了一年的原因之一——在今次小爱同学和小冰的合作中,官方并未说明小爱同学绑定的小冰,是不是可以读取老用户已经在微信中存活很久的那个专属的小冰人格。同时,召唤是单向的——在小冰界面无法召唤小爱同学。

另一方面,苹果的 Siri 和谷歌助手(Google Assistant)也可以相互呼出。激活 Siri,然后说“OK Google”或者你此前设置的语音激活命令,然后就会跳转至谷歌助手。

用户也可以直接说“Hey Siri, Ok Google”来跳过 Siri 界面直接启动谷歌助手,虽然这样多少有点怪。用户每次想要访问谷歌助手,都需要这么做。

这个合作同样是单向的——安装了谷歌助手的智能音箱暂时不能呼叫 Siri。

( https://www.cnbeta.com/articles/tech/792463.htm )

各家厂商此前都着眼于独占,即要求预装该助手功能的设备只能用一家语音助手。这也多少取决于音箱厂家的自有品牌是否强势,拥有多大的话语权。

在智能硬件发展早期如 2013-14 年,语音助手方远比硬件厂商强势,不仅要求在平台选择上排他,更有的阉割了蓝牙、耳机插孔等常规音箱都有的部件,试图强迫用户使用联网功能。

不幸的是,这些服务提供商后来倒下了一大批,固件得不到更新的部分“智能音箱”由此沦为废铁。

现在,硬件制造商似乎获得了更大的话语权,这也许是因为在智能音箱打完一轮价格战之后,回头开始发现音质、拾音效果等硬指标才是影响用户体验的大头。

Sonos 在切入智能音箱时,就选择了将同一款硬件产品植入多家语音助手,用户则可以随心切换。Sonos Beam 音箱在国内实现了 Rokid、Siri、京东叮咚、科大讯飞魔飞等服务的全面接入。

如果说挺起腰杆的硬件厂商要“合纵”,那么像航通社之前写过的 Rokid,还有猎豹旗下的猎户星空、以及科大讯飞等则试图“连横”,通过统一后台,仅在前台设置定制化的唤醒词,来实现后端标准上的统一。

鉴于多数智能音箱只有一个助手,助手的开发厂家当然要在技术方面相互赶超,提升语义识别的精确度,内容库容量,以及开发者社群的繁荣度。

到现在,智能音箱操作系统层面已经实现了“强强联合”,互相接入,说明厂家之间的融合进入了一个全新的阶段,而原来的森严壁垒正在消失。

当然,这并不能说明各家助手们之前的这些功夫白费了,只是说,当他们各自重新造轮子之后,发现了有些技术、体验和商务合作上的障碍,或是短时间内无法超越对手,或是全力攻关的性价比太低,得不偿失。

例如,《大西洋月刊》曾统计称,Alexa 能与 3500 多个品牌的 2 万多个智能家庭设备配套使用,涵盖耳机、安全系统、汽车等 100 多个第三方配件。

( https://www.theatlantic.com/magazine/archive/2018/11/alexa-how-will-you-change-us/570844/ )

Alexa 的先发优势和体量让一般初创公司难以企及,这就需要“互通有无”以多快好省地让最终用户获益。

各家助手从软件层面开始合作,还说明了智能音箱的增量市场正面临到顶的风险。目前,全球智能手机销量已经从巅峰回落,手机 App 已经面对增长乏力的困境。

相比之下,语音助手类服务还处在增长停滞之前,但可能留给厂家们的好日子也不多了。

据 NPR 和 Edison Research 今年的一项联合报告,有 800 万美国人拥有三个或更多的智能音箱,近半数家庭的购买理由是部分替代屏幕消费,减少盯住屏幕的时间。

技术研究公司 Canalys 称,到去年年底,全球已安装了 4000 多万台智能音箱。根据目前的销售情况,到今年年底这一数字将达到 1 亿。

另一家研究机构 Ovum 称,到 2021 年全球智能音箱数量几乎与人类相当,手机达到数量超过人类总数的目标用了大约 30 年,而智能音箱达到同一指标用时将会减半。

从增量市场到存量市场是一个痛苦的历程。不管是早年的智能家居,还是现在的语音助手,都曾有不止一家厂子立下豪言壮语,说我要做一个合作伙伴最多的,设备覆盖最广的,兼容性最强的,但大家撑死,也只能各自做到一部分。

所以市场自有市场的逻辑。当每个消费者都不得不买到一个“半残”的解决方案时,助手之间互相兼容是唯一的出路。市场自有他的办法来解决问题。

2018.12.1

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